Walter Owen Bentley se lanzó a la construcción de automóviles al terminar la I Guerra Mundial, fundando su propia marca: Bentley Motors Ltd. Presentó su primer chasis en el Salón de Londres de 1919, aunque el motor tardara un par de meses más en llegar. El propulsor de 3 litros y cuatro válvulas por cilindro fue diseñado por el ingeniero militar Clive Gallop y gozaba de unas excelentes prestaciones y de una robustez a toda prueba. El nuevo “Bentley 3 litre” servía tanto para ser carrozado como elegante berlina como para correr con éxito en Brooklands, Tourist Trophy… o Indianápolis.

W.O. Bentley encontró un excelente accionista en el capitán Woolf Barnato, uno de sus deportivos y acaudalados clientes. Desde mediados de la década de los ’20, Barnato dio realce y prestigio a la marca a nivel internacional como nuevo presidente. Además de la victoria privada en las 24 Horas de Le Mans de 1924 con Duff y Clement al volante, inició un publicitario programa de competición apoyándose en el selecto grupo de clientes deportivos, los “Bentley Boys”. Durante los años siguientes, Bentley sería la marca dominadora de la carrera más dura del mundo: Le Mans, con cuatro victorias consecutivas en 1927, 1928, 1929 y 1930. En esa época los “4,5 litre” y “Speed Six” representaban el lujo y la potencia del automóvil británico.

Tim Birkin desarrolló -incluso- una versión sobrealimentada con compresor, apodado “Blower Bentley” mucho más potente todavía, que se convirtió en un icono de la marca.

El propio Barnato logró varias marcas de velocidad muy celebradas en la época, como la carrera contra “Le Train Bleu” que llevaba de Cannes a Calais, llegando antes que él al ferry del Canal.

Sin embargo la “Crisis de 1929”, que dio origen a la Gran Depresión, produjo el hundimiento de las ventas y la marca fue adquirida por Rolls Royce en 1931 (que eliminó así a un competidor). A partir de entonces los Bentley pasaron a ser una marca subsidiaria y compartir mecánica con los Rolls. El slogan elegido para ellos fue “El deportivo silencioso”, aunque nunca volvió a pisar las pistas de carreras.

Al llegar la II Guerra Mundial, Rolls Royce estrenó la nueva fábrica de Crewe para crear los motores Merlin de los aviones Spitfire, donde se asentó la producción de automóviles Bentley desde 1946. El nuevo modelo -el Mk VI- fue el primero ofrecido al público con carrocería metálica de serie (antes los bastidores eran vestidos por distintos carroceros). De su sucesor en 1952, el R Type, derivó el modelo más famoso de la posguerra: el Continental, un elegante coupé de altas prestaciones que hacía honor al prestigio de la marca en los años ’20.

A final de la década de los ’70, Rolls Royce entró en dificultades financieras, que fueron salvadas por la empresa aeronáutica Vickers en 1980. El nuevo propietario de Bentley volvió a darle una identidad propia con el Mulsanne y con las nuevas versiones del Continental, Brooklands y Turbo durante década y media. Pero la fabricación semi-artesanal  no era rentable en los ’90 y -finalmente- el Grupo VAG se quedó la marca tras una dura pugna con BMW.

Desde 2003, sus nuevos dueños alemanes potenciaron y modernizaron la gama y reverdecieron su palmarés deportivo con una sexta victoria en las 24 Horas de Le Mans. La base permanecería en Crewe, aunque los nuevos Bentley también procedían de otras factorías del continente. Tecnología, lujo y diseño del siglo XXI se aplicaron a los modernos Mulsanne, Continental GT o Bentayga, multiplicándose las ventas en los últimos años. Y se recuperó la tradición de los “Bentley Boys” con su equipo de carreras en Gran Turismo.

Bentley, a la hora de su Centenario, es una marca más potente, sólida y rentable que nunca antes en su historia. Y conservando la misma filosofía que W.O.Bentley y W.Barnato le insuflaron en los años ’20 del siglo pasado.

En ClassicAuto Madrid no podíamos dejar pasar este centenario y para celebrarlo dedicaremos nuestro Concurso de Elegancia 2019 a esta emblemática marca. Para más información consulta la siguiente actividad:

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